Vous voulez que votre enfant ait de l’empathie ? Restez proche

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Les jeunes enfants qui sont proches de leurs parents ont plus de chances de devenir gentils, attentionnés et prévenants en grandissant. Selon une nouvelle étude, ces enfants peuvent également avoir moins de problèmes de santé mentale pendant la petite enfance et l’adolescence.

En revanche, les enfants dont les premières relations avec leurs parents sont tendues émotionnellement ou abusives ont moins de chances de devenir réfléchis et généreux.

“Prendre le temps de construire des relations chaleureuses, proches, réconfortantes et compréhensives entre les parents et les enfants pendant la petite enfance tend à prédire la résilience des enfants face aux difficultés de santé mentale et à augmenter leur niveau de prosocialité tout au long de l’enfance et de l’adolescence”, a déclaré Ioannis Katsantonis, co-auteur de l’étude et chercheur à l’Université de Cambridge au Royaume-Uni. La prosocialité est un terme général qui englobe la gentillesse, l’empathie, l’aide, la générosité et le volontariat.

Les conclusions vont de soi. “Les enfants imitent leurs parents et apprennent ainsi des compétences sociales qui leur seront utiles plus tard”, a-t-il ajouté.

Pour l’étude, les chercheurs ont analysé des données concernant plus de 10 700 enfants nés entre 2000 et 2002. Ils ont interrogé les parents et les enfants à l’âge de 5, 7, 11, 14 et 17 ans, en utilisant des questionnaires standardisés qui mesurent les symptômes de santé mentale tels que la dépression, l’anxiété et l’agressivité ; les comportements socialement désirables, les relations et les pratiques de discipline.

Voici ce que les chercheurs ont découvert : plus les enfants étaient proches de leurs parents à l’âge de 3 ans, plus ils exprimaient de gentillesse, d’empathie, d’aide, de générosité et de volontariat en grandissant. En revanche, les enfants dont les premières relations parentales étaient tendues émotionnellement ou abusives avaient moins de chances de développer des habitudes sociales positives au fil du temps.

L’étude a également montré que la santé mentale reste stable tout au long de l’enfance et de l’adolescence. “Après un certain âge, nous avons tendance à être mentalement bien ou mal et à avoir un niveau raisonnablement stable de résilience”, a déclaré Katsantonis.

En revanche, les comportements socialement désirables varient davantage et sur de plus longues périodes, ce qui suggère une plus grande opportunité d’intervention pour orienter les enfants vers un nouveau chemin.

“La proximité se développe avec le temps, et pour les parents qui vivent ou travaillent dans des circonstances stressantes et contraintes, il n’y en a souvent pas assez”, a déclaré Katsantonis.

Certains parents peuvent également avoir besoin d’aide pour établir un lien sécurisé et bienveillant. “Les politiques qui s’occupent de cela, à tous les niveaux, auront de nombreux avantages, notamment en renforçant la résilience mentale des enfants et leur capacité à agir positivement envers les autres plus tard dans la vie”, a-t-il ajouté.

Les écoles peuvent également aider. Cependant, les chercheurs ont déclaré que les efforts éducatifs visant à développer des habitudes sociales positives devraient être intégrés dans le programme scolaire et ne pas être présentés uniquement de manière ponctuelle, comme lors des semaines de prévention de l’intimidation.

Les résultats ont été publiés en ligne le 7 octobre dans l’International Journal of Behavioral Development.

Les experts qui n’ont pas participé à l’étude conviennent que les enfants ne suivent pas l’exemple d’étrangers.

Cette étude “ouvre de nouvelles perspectives pour comprendre comment l’éducation des parents contribue à la santé mentale et au comportement social positif des enfants”, a déclaré Jessica Stern, psychologue de recherche à l’Université de Virginie.

L’analyse “fournit certaines des preuves les plus solides selon lesquelles l’éducation des parents compte vraiment pour un développement sain à long terme, notamment en ce qui concerne la prévention des problèmes de comportement”, a déclaré Stern.

L’étude a eu lieu en Europe, mais les conclusions sont cohérentes avec ce qui est observé aux États-Unis, a-t-elle ajouté. “De plus en plus de recherches montrent comment la santé mentale des enfants est intrinsèquement liée à la santé mentale de leurs parents, à leur comportement envers les soins et à leur statut socioéconomique”, selon Stern.

Les parents et les soignants doivent se rappeler que les enfants imitent souvent leur comportement. “Les enfants et les adolescents qui ont vécu des parents qui leur ont crié dessus, frappé ou humilié pour les obliger à se comporter d’une certaine manière sont plus susceptibles de crier, de frapper et de maltraiter les autres pour obtenir ce qu’ils veulent”, a-t-elle déclaré.

Quel est son conseil ? “Au lieu d’une discipline sévère, les parents peuvent viser une discipline empathique, ‘gentille mais ferme’, qui a été démontrée comme favorisant la santé mentale et le développement social positif pendant l’enfance et l’adolescence.”

Maryam Abdullah est d’accord. Elle est responsable du programme de parentalité au Greater Good Science Center de l’Université de Californie, Berkeley. “Des relations proches avec les parents aident les enfants à comprendre profondément comment développer des liens avec d’autres personnes au-delà du foyer”, a-t-elle déclaré. “Ils développent une référence de ce à quoi ressemblent des relations solides et peuvent adopter cette manière compatissante de se comporter avec les autres.”

Plus d’informations

HealthDay a plus d’informations sur la méthode de parentalité bienveillante.

SOURCES : Ioannis Katsantonis, doctorant, chercheur, Université de Cambridge, Cambridge, Royaume-Uni ; Jessica Stern, psychologue de recherche, Université de Virginie, Charlottesville, Va. ; Maryam Abdullah, doctorante, directrice du programme de parentalité, Greater Good Science Center, Université de Californie, Berkeley ; International Journal of Behavioral Development, 7 octobre 2023, en ligne

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